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La tecnología ha sido clave para derribar barreras y facilitar la integración social de personas con ceguera o visión reducida. Desde aplicaciones móviles,  la realidad aumentada, lectores de pantallas, paneles brailles o dispositivos vestibles, cada día son más habituales para apoyar a las 285 millones de personas que sufren con esta condición, según datos de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Porque aunque los avances han sido significativos, los obstáculos persisten. Según la Federación Nacional de la Ceguera (NFB, por sus siglas en inglés), más de 7.5 millones de estadounidenses tienen una pérdida de visión significativa que les impide realizar actividades normalmente. Lo más preocupante es que más del 27 por ciento vive por debajo de la línea de la pobreza y 22 por ciento no terminó sus estudios secundarios.

Con el objetivo de reducir estas brechas, Microsoft lanzó en 2017 la aplicación gratuita Seeing AI. Gracias a la inteligencia artificial, a través de la cámara de un dispositivo equipado con iOS, esta app es capaz de leer textos impresos, billetes, describir objetos físicos, etiquetas de productos y colores, entre otros. Un verdadero asistente virtual para este grupo de la población.

Un joven ciego escucha su celular habilitado con Seeing AI.
Microsoft

La aplicación solo tenía una versión en inglés, pero en el marco del Día Internacional de las Personas con Discapacidad, promovido por Naciones Unidas, Microsoft anunció que estará disponible en español, además del alemán francés, japonés y holandés. Esta compatibilidad lingüística permitirá que Seeing AI, que utiliza inteligencia artificial (IA), sea más accesible para los millones de personas de todo el mundo que son ciegas y para quienes padecen de baja visión.

Canales y funciones

Disponible actualmente para iOS en 70 países, la aplicación utiliza la cámara de un teléfono celular para completar múltiples tareas que se dividen en 9 canales o funciones:

  • Textos cortos: Lee el texto apenas aparece frente a la cámara
  • Documentos: Brinda una guía de audio para capturar una página impresa y reconoce el texto, junto al formato original.
  • Productos: Emite pitidos de audio para ayudar a localizar los códigos de barras y luego los escanea para identificar los productos
  • Personas: Reconoce a amigos y describe a las personas, incluidas sus emociones.
  • Escena: Se trata de una característica experimental que describe el entorno, como una habitación o un paisaje.
  • Moneda: Permite identificar billetes.
  • Brillo: Emite un tono audible según la luz del entorno.
  • Color: Describe los colores percibidos.
  • Escritura: Lee texto escrito a mano

Cambios en la vida real

La aplicación está basada en la tecnología de inteligencia artificial y, según Microsoft, ha ayudado a las personas a realizar más de 20 millones de tareas. Se ha desarrollado partiendo de un diseño inclusivo y las pruebas las realizan personas con discapacidad, a través de organizaciones sin fines de lucro de todo el mundo.

El jefe de proyecto de Microsoft y cofundador de Seeing AI, Saqib Shaikh, también es ciego y destaca los cambios que ha significado esta aplicación para la vida de millones de personas. “Más que la tecnología en sí misma, me conmueve la forma en que las personas han incorporado las funciones de Seeing AI en sus vidas personales”, explica Shaikh.

Uno de los ejemplos es el de una mujer que utilizó la aplicación para leer las notas manuscritas que su madre, ya fallecida, le escribió hace años. O el de un  padre que usó la función de texto breve para leer la información de los paneles y las señales del zoológico a su hijo pequeño, algo que en el pasado estaba impedido de realizar. “De pronto, ha podido experimentar ese momento padre-hijo y enseñar a su pequeño dónde viven los monos o qué comen”, afirma Shaikh.

Uno de los evaluadores de la app es Manuel Pereira, de Francia, quien es ciego de nacimiento. Como director del departamento de accesibilidad digital de la AVH, una asociación de intermediación laboral para personas ciegas o con baja visión, considera que una de las ventajas de Seeing es su poderoso kit de herramientas. “Contiene muchas aplicaciones útiles, como la capacidad de leer textos breves, escanear documentos, detectar la luz, etc. Lo más impresionante es que ofrece gran cantidad de herramientas que puedes usar en tu vida cotidiana para disfrutar de una mayor autonomía”, añade.

Usos prácticos

El español Cristian Sainz abre el refrigerador y lee productos gracias a Seeing AI.
La aplicación Seeing AI ofrece cambios reales para las personas ciegas.

Disponer de Seeing AI en habla hispana será de gran ayuda para el español Cristian Sainz, quien perdió la visión en un accidente de automóvil cuando tenía 18 años. A sus 50 años, es responsable de la unidad de puesto de trabajo digital de la Organización Nacional de Ciegos Españoles (ONCE).

Cocinero y antiguo propietario de un restaurante, Sainz señala que una de las funciones que más le gustan de Seeing AI es que puede usarla para saber las medidas exactas que necesita cuando prepara sus platos. Aunque tiene una báscula que relata en voz alta los pesos de los alimentos, solo lo hace en intervalos de cinco gramos. “Hay recetas en las que necesito un gramo, no cinco. Ahora, puedo obtener esa información en unos segundos”, sostiene.

A petición de los usuarios, en 2019 se incorporó la función Escena, que permite explorar de manera táctil las fotos familiares o de las redes sociales y oír descripciones de las imágenes. Con esta función, “es muy sencillo saber qué información contienen las fotos. Deslizo el dedo por la pantalla y la aplicación describe dónde están los objetos en una escena”, puntualiza.

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